Витамин D играет важную роль в обмене кальция и фосфора в организме. При авитаминозе D возникает рахит. Рахитом болеют дети в раннем возрасте.
 
У детей, больных рахитом, задерживается зарастание родничков на черепе и появление зубов. Кости ног у такого ребенка размягчаются и под тяжестью тела искривляются, принимая форму буквы О или Х. На ребрах появляются утолщения — так называемые четки, грудная клетка изменяет форму; при тяжелых случаях появляется горб, наблюдается мышечная слабость и т. д.
Все эти явления связаны с нарушением обмена солей кальция. При отсутствии витамина D соли кальция и фосфора в костях не откладываются, в результате чего кости становятся мягкими и подверженными изменениям, которые описаны выше. Для их отложения в костях требуется, как мы знаем, чтобы солей кальция было вдвое больше, чем солей фосфора; иначе говоря, соотношение должно быть 2:1. При авитаминозе D это соотношение нарушается вследствие избыточного выведения солей кальция.
 
Химическая природа витамина D выяснена. Этот витамин, как и многие другие, производится промышленным путем. Доказано, что витамин D образуется из недеятельного вещества эргостерина, выделенного из спорыньи. Под влиянием солнечных или ультрафиолетовых лучей эргостерин переходит в витамин D. Эргостерин в большом количестве находится в коже человека, поэтому рахит часто лечат не только дачей витамина D, но и облучением кварцевой лампой. Под влиянием ультрафиолетовых лучей эргостерин, находящийся в коже, превращается в витамин D.
 
Этим же объясняется влияние летнего солнца на детей, больных рахитом. Так как дети летом значительную часть дня находятся на солнце и притом часто обнаженные, усиливается образование витамина D в коже, что влечет за собой выздоровление. Дача витамина D в это время года прекращается.
 
Суточная потребность витамина D для предохранения ребенка от рахита 0,01—0,02 мг. Потребность для взрослых  примерно 0,003 мг в сутки.
 
Наилучшим источником витамина D является рыбий жир (жир печени трески); значительное количество витамина содержится также в яйцах.
 
В последние годы ряд продуктов обогащают витамином D при помощи облучения их ультрафиолетовыми лучами. Оказалось, что мясо, молоко, говяжье и свиное сало и растительные продукты содержат большое количество эргостерина, который под влиянием ультрафиолетовых лучей переходит в витамин D.